Asia y la cultura milenaria del arroz

Europa, América y otras culturas asiáticas hace tiempo que descubrieron la potencialidad alimenticia del arroz, de ahí la versatilidad de su cocina y repertorio gastronómico. Aunque cabe destacar que el arroz no solo forma parte de un ingrediente indispensable de su despensa, sino también representa su tradición, cultura e historia.

Hoy hablaremos del arroz en Asia, repasaremos brevemente su historia milenaria para llegar hasta nuestros días: en donde se cultiva, como se cocina, como se consume, etc. Está estudiado que el arroz es originario de las regiones tropicales del sudeste asiático, de hecho, existen vestigios neolíticos de su recogida que intuyen a pensar que el cultivo y consumo generalizado se inició en Lahuradewa, India, sobre el 9.000 a. C. Las plantaciones de arroz de mayor escala encontradas hasta la fecha datan de 5.000 a. C. en China, pioneros en materia de arroz crearon sobre el 1.500 a. C. los primeros helados a base de una cocción suave de leche y arroz.

ilustración china arroz

Hacia el año 800 a. C., el arroz partió desde Asia rumbo a Occidente. Si preguntáramos a los españoles por el origen del arroz en España, seguramente afirmarían que fueron los árabes asentados en Al-Andalus, los responsables de los primeros arrozales y que probablemente provenía desde Italia, aunque la verdad es que no se cultivaba en Italia sino se importaba de Asia y además se consideraba como un producto de lujo para la época digno de las clases sociales altas.

En Asia, el cultivo del arroz es la principal actividad humana y en algunos países este cereal representa el 70 % de las calorías que se ingieren. En las cocinas de la cuenca del Pacífico es muy frecuente relacionar la cocina del arroz con el pescado y las verduras. En Japón, el onigiri (bola de arroz) y los cuencos de arroz están tan presentes en las mesas como el pan en occidente, siendo además la base del popular sushi. El sushi se prepara con arroz glutinoso, por su nombre hace pensar que tiene gluten, pero no es cierto. Se trata de un arroz con un alto contenido en fécula, que hace que una vez cocido, los granos se pegan, de ahí que resulte una forma muy compacta.

sushiEn India, debido a la extensión y la diversidad étnica y religiosa se cuenta con una gastronomía muy diversa: en el norte se emplean más productos lácteos o caldos, mientras que en el sur la alimentación gira en torno al arroz. La cocina china también ofrece recetas de lo más variadas con técnicas atípicas en el manejo del arroz como su fritura, la emulsión glutinosa o el especiado. En la mesa es normal que el arroz se coma rápidamente, con palillos o con la mano, además no se considera un gesto de mala educación estrujarlo o que caigan granos al suelo. Para los que tengan curiosidad en preparar alguna receta de arroz asiático, aquí os dejamos algunas ideas.

Arroz y palillos chinosComo curiosidad, el arroz es tan importante en la vida de dos terceras partes de la población mundial, que hasta tuvo su propio año de celebración. Las Naciones Unidas proclamaron el 2004 como el Año Internacional del Arroz.

Actualmente, China e India son los mayores productores mundiales de arroz y Asia concentra los mayores niveles de consumo mundial. En cuanto a los países que más exportan este cereal lo encabezan Tailandia, Vietnam e India. Es tan importante el consumo de arroz en Asia que en idiomas como el chino o el japonés, la palabra “arroz” es sinónimo de términos como “comida”, “comer”, “agricultura” o “alimentación”.

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